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美軍打造“一小時全球快遞” 用火箭將裝備送到地球任一角落

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美國軍方近日宣佈將與SpaceX等公司合作,打造能在一小時內將大量貨物運送到地球上任何一個角落的能力。但這種全球運輸系統的各種細節目前還不確定,成本也可能會非常誇張,因此引發了諸多質疑,美國媒體更是直指這是一個“令人費解”的計劃。

據美國The Drive網站“戰區”專欄10月13日報道,美國軍事運輸司令部指揮官斯蒂芬·R·萊昂斯將軍近日表示,與美軍合作的工業夥伴正在開發一種新型空間技術,能夠在短短一小時內將大量貨物快速運送到地球上的任何一個地方。

SpaceX一次同時回收多枚獵鷹9號火箭

萊昂斯是在10月7日舉辦的“國防運輸協會秋季虛擬會議”上發表這番言論的。他表示,軍事運輸司令部已經與美國太空探索技術公司(SpaceX)和探索架構公司(XArc)建立了合作伙伴關係,以快速達成這一目標。XArc公司是一家諮詢公司,專門提供空間站設計、行星表面系統研究和其他旨在探索太空商業化技術開發項目方面的專業知識。

美國軍事運輸司令部的任務是為美國各軍種以及其他國防和政府組織提供運輸服務和解決方案,憑藉能夠跨越不同運輸領域的巨大物流網絡,美國軍事運輸司令部曾宣稱其是“世界上響應能力最強的戰略機動能力”。

萊昂斯在這次會議上告訴與會者,SpaceX和XArc正在研究的新型快速運輸系統最快能在明年準備就緒。他説:“想象一下,在不到一個小時的時間內,將相當於C-17運輸機載重量的載荷移動到地球上任何地方,想想用這種速度來快速轉運裝備和人員。這有很大的潛力,我真的為此感到興奮,因為我們的團隊正在與SpaceX合作,甚至最早能夠在2021年對該技術進行原理驗證。我不知道SpaceX能實現多快速度的運輸能力,但我收到了他們給出的最新消息,我可以告訴你們,他們在這一領域能以非常快的速度移動。”

報道稱,根據美國空軍的一份簡報,C-17“環球霸王”III運輸機的最高速度約為520英里/小時,最大有效載荷約為82噸,而該機正常搭載的載荷約為60噸或更少。相比之下,一枚能在60分鐘內將貨物運送到世界任何地方的火箭,其平均速度約為9000英里/小時。

C-17運輸機是目前美軍進行全球兵力投送的主力裝備

美國軍事運輸司令部在一份新聞稿中稱,萊昂斯所描述的這種前所未有的點對點太空發射技術,將要求美國國防部審查每一個“必須解決的法律、外交、監管問題,以保證這種高頻率、點對點的太空發射活動正常化”。為此,軍事運輸司令部與其工業夥伴簽署了合作研究和開發協議(CRADA),以促進這種全新的運輸方式的實現。

不過報道也指出,目前對於這種使用空間技術來運輸貨物的計劃仍有許多細節尚不明確,而這些細節很可能就是CRADA協議需要解決的問題。例如,目前還不清楚這些貨物在運輸過程中是使用火箭垂直着陸技術,還是就是從亞軌道上扔下一個貨運艙。軍事運輸司令部在發佈的新聞稿中也沒有提到每次發射成本。SpaceX的獵鷹9號火箭單次發射的平均成本在5000萬到6200萬美元之間,這雖然要比美國航空航天局(NASA)的平均發射成本要低,但仍然遠高於C-17運輸機的飛行成本。如果按照每小時3萬美元的飛行成本計算,C-17運輸機花費18小時環繞半個地球飛行大約需要花費54萬美元,這大約是SpaceX火箭單次發射成本的百分之一。

考慮到這一點,一些預算專家已經開始對美國軍事運輸司令部的這一計劃表示懷疑,他們指出,天基貨物運輸的做法可能需要幾十年才能達到其成本效益。還有其他專家也對這一計劃提出了質疑,他們表示這種點對點的太空發射將會帶來一系列新問題,而這些問題必須得到解決。

美國安全世界基金會專家維多利亞·薩姆森在接受採訪時説,美國軍事運輸司令部的這一計劃會帶來大量的交通管理問題,以及空間站管理問題。他提出疑問,這些飛船將在哪裏發射、在哪裏降落?是否能在盟國的領土上方建造太空基地?

報道還提到,目前也尚不清楚在什麼樣的情況下需要動用這種高成本的快速運輸方式。即使這種運輸的成本遠低於SpaceX的軌道發射成本,但每次使用都可能是一筆鉅額開銷。同樣未知的,還有如何保證如此沉重的貨物能夠安全送達。亞軌道飛行會大大影響像獵鷹9號火箭這樣的飛行器的載荷能力,是否能夠讓數十噸的貨物能夠以一種安全有效的方式着陸仍然是個問號。

SpaceX“星際飛船”發射想象圖

這並非是美國軍方第一次嘗試擁有在全球範圍內極快速運送物資的能力。2018年,美國空軍將軍卡爾頓·埃弗哈特在與SpaceX和維珍軌道公司交流後,就利用天基技術解決後勤保障問題發表了類似的言論。埃弗哈特當時是美國軍事運輸司令部下屬的空中機動司令部的負責人。

他當時説:“考慮下這樣的情況,30分鐘的時間、150噸重量的貨物,而運輸成本比一架C-5運輸機還低。”他的這番言論當時也引發了許多疑問,而這些疑問至今仍然存在。

儘管存在種種問題,但SpaceX正在為美國國防部提供各種解決方案。此前,該公司與美國空軍合作,通過“星鏈”衞星星座為美國空軍的“先進戰鬥管理系統”(ABMS)提供數據鏈服務。ABMS旨在連接美國軍隊和各領域的盟友,讓實時數據融合共享能夠達到前所未有的水平。負責美國空軍採購、技術和後勤的助理部長威爾·羅珀博士此前表示,數據是一種重要的作戰資源,就像噴氣式飛機的燃料一樣有價值,是“下一代戰爭的關鍵”。SpaceX公司最近還獲得了美國太空軍截止到2024年的40%的發射服務合同,以及額外的1.49億美元的資金,用於為美國太空發展局(SDA)開發早期預警衞星。

雖然美國軍事運輸司令部沒有提到使用火箭進行人員運送,但SpaceX創始人馬斯克表示,該公司的“星際飛船”將很快能夠實現點對點的旅行,但這隻適合那些願意承受高過載力的人,因為這樣的旅行會對身體造成很大影響。

(來源:環球網  記者 徐璐明

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